La baie de Hạ Long est une étendue d'eau d'environ 1 500 km² située au nord du Viêt Nam, dans le golfe du Tonkin, à proximité de la Chine et à 170 km à l'est de Hanoi. Elle est longée par une côte de 120 km. La particularité de la baie est sa multitude de pitons rocheux. Il y a 1 969 îles et îlots rocheux, creusées de grottes et de criques et couverts de végétation. Parmi les grottes les plus célèbres, citons la « grotte de la Surprise » ou celle nommée par les Français « grotte des Merveilles ». D'autres grottes sont des passages menant à des lacs intérieurs. L'ensemble compose le plus grand karst marin du monde. La végétation est principalement constituée de saxifrages, du fait de la faible épaisseur de la couche d'humus. Les mouvements de la croûte terrestre l'ont ensuite fracturée et le retrait de la mer l'a exposée à l'action de l'érosion. La pluie et des rivières souterraines ont alors creusé de nombreuses grottes.

L'effondrement de certaines grottes a complété la formation du paysage. Le site est depuis le 17 décembre 1994 inscrit dans la liste du patrimoine mondial de l'Unesco. Il est actuellement nommé pour l'élection des merveilles naturelles du monde. Quelques îles sont peuplées par des villages de pêcheurs, mais ceux-ci sont plus souvent flottants. Mille six cents habitants vivent dans des maisonnettes flottantes dans deux cents îlots de la baie de Hạ Long. Les barques en forme de nacelles, faites de bambou tressé et pilotées par des pêcheurs, sont caractéristiques de la baie de Hạ Long. Elles permettent de pénétrer dans les grottes dont le passage se ferme à marée haute tandis que, de l'autre côté, se forme un lac intérieur. Dans leurs filets se trouvent bien sûr des poissons dont les plus gros, découpés, macérés dans du safran, serviront à préparer le plat de fête de la région : le chả cá qui a donné son nom à une rue du vieux Hanoi.

Hạ Long signifie « descente du dragon » en vietnamien. En effet, la légende raconte que le paysage exceptionnel de cette baie est dû au dragon, être merveilleux et bénéfique au Viêt Nam, qui serait descendu dans la mer pour domestiquer les courants marins. Se débattant, il aurait ainsi entaillé la montagne avec sa queue. Et comme le niveau de l'eau serait monté, seuls les sommets les plus élevés auraient émergé.

La baie de Hạ Long est également l'une des destinations touristiques les plus populaires au Viêt Nam.

Date de dernière mise à jour : 22/10/2014